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研究发现,焦虑的孩子大脑中有更强的单向恐惧信号

研究发现,焦虑的孩子大脑中有更强的单向恐惧信号

斯坦福大学(Stanford)的一项首次大脑扫描研究显示,来自大脑恐惧中心的信号让焦虑和压力大的儿童更难控制自己的情绪。

斯坦福大学医学院(Stanford University School of Medicine)的一项新研究显示,在长期处于压力或焦虑状态的儿童中,大脑的恐惧中枢会向大脑的决策部分发送信号,使其更难控制负面情绪。

这项研究结果发表在4月21日的《生物精神病学》(Biological Psychiatry)杂志上。该研究首次使用脑部扫描来检测儿童的情绪调节回路是如何被焦虑和慢性压力改变的。研究的儿童年龄在10岁或11岁,这是一个发展阶段,在这个阶段,焦虑和抑郁等情绪调节障碍的脆弱性变得根深蒂固。

这项研究使用功能性磁共振成像来检查大脑两个部分之间信号的本质:杏仁核,大脑左右两边的杏仁状神经簇,起着恐惧中心的作用;以及背外侧前额叶皮层,这是一个涉及决策和情绪调节等执行功能的大脑区域。

“一个人的焦虑或压力反应越强烈,我们观察到的从杏仁核到背外侧前额叶皮层的自下而上的信号就越强,”该研究的资深作者、医学博士维诺德·梅农(Vinod Menon)说。“这表明,更焦虑的儿童大脑回路被劫持了,这表明,焦虑和应激反应这两种临床指标背后有一个共同的标记。”

该研究的合著者、儿童和青少年精神病学教授维克多·卡里恩(Victor Carrion)医学博士说:“这项研究表明,我们的情感中心和思维中心之间的交流在有重大压力时变得不那么流畅。”您希望该连接能够强烈地来回发送信号。但某种程度的压力和焦虑似乎会打断这一过程。”

卡里恩是斯坦福大学早期生活压力和儿童焦虑项目的负责人,同时也是约翰·a·特纳医学博士,儿童和青少年精神病学的捐赠教授。本文的主要作者为研究员Stacie Warren博士和博士后学者Yuan Zhang博士。

孩子对图片的反应

这项研究包括了加州一个社区的45名学生,该社区的居民主要是低收入者,他们经常面临困境。所有45名儿童都用标准行为问卷测量了他们的焦虑水平和压力反应。尽管他们受到的压力可能很大,但没有人被诊断出有情绪障碍。

为了测试当孩子们试图调节消极情绪时,他们的大脑是如何反应的,科学家们进行了功能性核磁共振扫描,同时让研究参与者看两种类型的图像,中性的和厌恶的。中性的图像显示令人愉快的场景,比如有人在散步,而厌恶的图像显示潜在的令人痛苦的场景,比如车祸。

孩子们收到了对每张图片做出反应的指示。对于所有的中性图片和一半的厌恶图片,他们被要求看着这些图片,并自然地做出反应,在看到每一张图片后,用数字的方式给他们的情绪状态打分。他们被要求看另一半令人厌恶的图片,并试图通过告诉自己一个故事来减少负面反应,让图片看起来不那么令人心烦意乱——比如,“这场车祸看起来很糟糕,但车里的人没有受伤。”在孩子们试图调整他们的情绪反应后,他们再次对自己的情绪状态进行了评分。

正如研究人员所预料的,在被要求重新评估他们对令人厌恶的图像的反应后,孩子们报告的负面情绪较少。

利用大脑扫描数据,研究人员测试了杏仁核(恐惧中心)和背外侧前额叶皮层(推理中心)之间相互作用的强度和方向。尽管不同程度的焦虑和压力反应的儿童在被要求重新评价令人厌恶的图像时,他们的负面情绪也有相似程度的降低,但他们的大脑在做不同的事情。

压力越大,对情绪反应的控制就越差

孩子越焦虑或紧张,从右杏仁核到背外侧前额叶皮层的定向信号就越强。相反的方向没有观察到这样的影响——也就是说,从背外侧前额叶皮层到杏仁核的信号没有增加。焦虑水平越高,对厌恶图像的最初积极反应越少,对厌恶图像的情绪反应的调节能力越弱,在重新评价厌恶图像时的冲动反应越多。当重新评价令人厌恶的图像时,更高的应激反应与更少的控制、更冲动的反应有关,这表明背外侧前额叶皮层执行其工作的能力较差。

科学家们说,这些发现不仅揭示了焦虑是如何改变大脑的,它们还可以作为未来研究的基线,以测试可能有助于儿童控制焦虑和压力反应的干预措施。

梅农说:“我们需要更加小心地进行干预。“这些结果表明,焦虑儿童的大脑不会自我纠正。”

“积极的想法不是自然而然就会发生的,”Carrion说。“事实上,我们会下意识地消极思考。从进化的角度来看,这就是产生结果的原因。消极的想法是无意识的,积极的想法需要练习和学习。”

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