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拼凑出自身免疫性疾病的谜团

拼凑出自身免疫性疾病的谜团

在美国,除了癌症和心脏病之外,最常见的一类疾病是自身免疫性疾病,即免疫系统错误地攻击人体的器官、组织和细胞。

自身免疫性疾病可以影响身体的任何部位,迄今为止已经发现了100多种类型(其中最常见的包括1型糖尿病、类风湿关节炎、多发性硬化症、狼疮、牛皮癣、甲状腺疾病和炎症性肠病)。大多数都无法治愈,因此患者可能会面临终生的衰弱症状、器官功能丧失甚至死亡。

然而,尽管自身免疫性疾病很常见,也很严重,但它们在很大程度上仍是一个谜。这种疾病的患病率正在稳步上升,尤其是在发达国家,但专家们不知道为什么。目前还不清楚为什么女性会受到不同程度的影响,近80%的免疫系统紊乱患者是女性。

生物医学科学研究所的教授Leszek Ignatowicz正致力于发现更多关于自身免疫是如何发展的,他的最新发现可能会改变科学家对待这类不断增长的疾病的方式。

伊格纳托维茨说:“在所有动物中,免疫系统的设计都是用来抵御外来实体,尤其是病原体。”“人类发展自身免疫性疾病是因为我们的免疫系统非常先进。”

自身免疫不会影响无脊椎动物,因为它们有一个被称为先天免疫的单管免疫系统。这种类型的免疫反应主要是检测入侵者,并发动全面攻击。像人类这样的高等脊椎动物也有第二层防御系统,称为适应性免疫系统,它引导免疫细胞,称为淋巴细胞,专门针对特定类型的病原体。如果同样的病原体再次入侵,这些淋巴细胞可以更快地消灭它们。这就是为什么有些疾病(比如水痘)人们不会患两次以上的原因。

当被称为循环T细胞的淋巴细胞在体内游弋寻找特定目标时,会攻击你自己的细胞蛋白,而不是来自病原体的细胞蛋白,这时就会发生自体免疫。

伊格纳托维茨说,自身免疫性疾病不会影响每个人的原因归结于一种叫做耐受性的机制,它主要在两个层面上起作用。第一个是中央耐受性,在这种耐受性中,一旦T细胞在胸腺中生成,机体就会消除T细胞的自我反应能力,即被机体自身的蛋白质激活。人体还有第二道安全防线,叫做“外周耐受性”,它能锁定那些具有自我反应能力的T细胞,阻止它们的激活。

伊格纳托维茨说:“科学家们从理论上推测,只有很少的T细胞,可能是1%或2%,能够从胸腺逃脱,引起自身免疫。”

他的工作彻底颠覆了这一理论。伊格纳托维茨在最近发表于《自然通讯》(Nature Communications)杂志上的一篇论文中指出,即使是在正常健康的小鼠体内,也有近三分之一的胸腺外成熟T细胞(称为CD4 T细胞)具有引起自身免疫性疾病的能力。更重要的是,这些自身反应的T细胞可以识别在各种器官中普遍存在的蛋白质序列,而不是专注于某个特定的组织。

这些发现暗示着外围的耐受性——曾经被认为是对自身免疫的一种备份保护——可能和中心耐受性一样重要。

伊格纳托维茨说:“就需要控制的细胞数量而言,外周耐受性与中心耐受性相当。”“现在的首要任务是研究这些逃犯在触发动物和人类自身免疫性疾病中所扮演的角色。”

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