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以下就是SOHO和一位天文观察者发现天鹅彗星的过程

以下就是SOHO和一位天文观察者发现天鹅彗星的过程

这篇文章来自欧洲航天局(ESA)。它最初发表于2020年5月13日。

目前,C/2020 F8彗星(SWAN)正穿越地球上空,在黎明前掠过东北地平线,有可能在5月底或6月初成为一个更突出的天体。然而,它并不是被仰望夜空的人发现的。相反,这个人在看电脑屏幕。

来自澳大利亚的业余天文学家Michael Mattiazzo在观察SOHO、ESA/NASA太阳和日光层观测站上的太阳风各向异性(SWAN)仪器在网上发布的图片时,发现了这个来自外太阳系的冰冷访客。

SWAN用紫外线捕捉图像,包括一种叫做Lyman alpha的特定紫外线波长。这是氢原子特有的发射波长。该仪器的主要目标是绘制太阳风的变化图,太阳风是由太阳不断释放到星际空间的带电粒子的变化流。此外,它还成为彗星的有效发现者,因为彗星也是氢的来源。

可以在网上查看原始的SOHO/SWAN图像

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在彗星的例子中,氢来自于冰核被太阳加热时释放到太空中的水蒸气。还有更多,因为太阳辐射可以把水分子(H2O)分解成一个氢原子(H)和一个氢氧对(科学家称之为羟基自由基,简称OH)。结果是围绕在彗星周围的一团氢气,释放出一个可以在天鹅座星图上被发现的明亮的莱曼-阿尔法光。

几乎每天,SWAN都会记录下一幅完整的天空地图。这些原始的天象图上布满了星星,这使得我们很难找出新的彗星,这些彗星可能从任何方向随机出现。为了使这项工作更容易,连续的星图会自动相互减去,去掉恒星,只留下可变或移动的可见源。

这些“不同的图片”定期在SOHO网站上发布,这意味着任何可以上网的人都可以查看这些“彗星追踪者”的地图,并加入寻找新彗星的行列。到目前为止,自1996年以来,在SWAN数据中已经发现了其中的12个,它们都是由业余天文学家,或者也被称为平民科学家发现的。

以这颗彗星为例,Mattiazzo(他已经用这种方法发现了8颗彗星)通过比较2020年4月初几天的天鹅图发现了它。

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从发现到观察

这颗彗星被发现后,奥地利天体摄影师杰拉尔德·雷曼从纳米比亚的沙漠中拍下了这张漂亮的照片,清晰地展示了彗星彗发的球状气体云及其延伸的离子尾巴。当这张照片在4月29日发表在《每日天文图》(APOD)上时,它引起了人们对这颗彗星的广泛关注。

另一张照片是几天后由英国天文摄影师达米安·皮奇在智利用远程望远镜拍摄的,也被称为APOD,它描绘了这颗令人印象深刻的彗星在接近地球时的尾巴。据估计,5月13日最接近地球的距离为8500万公里。

SWAN团队的彗星专家,密歇根大学的Michael Combi估计,到4月15日,彗星每秒钟喷出大约1300公斤的水蒸气,也就是每秒钟喷出大约4.4个H2O分子。与其他彗星相比,这是一个快速的弹射速度。天鹅乐器的前首席调查员和提议者Jean-Loup Bertaux说:

这已经是67P/Churyumov-Gerasimenko彗星在2014年至2016年间被欧洲航天局的罗塞塔任务访问时的三倍多。

斯旺彗星会成为肉眼可见的物体吗?

彗星是易碎的物体,当它们接近太阳时经常会破裂。4月下旬,人们期待已久的彗星阿特拉斯号也遭遇了同样的命运,至少被撞成30个碎片。彗星天鹅现在正进入“危险区”–在5月27日离太阳最近的时刻,太阳的热量将达到峰值。

要预测如此接近太阳的彗星的行为是极其困难的,但科学家们希望天鹅彗星在继续其旅程的过程中能够保持足够的亮度。如果这颗彗星幸存下来,地球上的观星者应该在御夫座的明亮恒星卡佩拉附近寻找它。几乎可以肯定的是,这是我们有生之年唯一能看到彗星的时刻:估计还没有完全准确,但很明显,彗星的轨道周期是以数千年甚至数百万年为单位计算的。

在这里找到天鹅彗星的图表和观察提示。

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等待第4000颗彗星

虽然天鹅彗星只是这一特殊仪器的第12个发现,但它却是SOHO发现的第3932个彗星。

这个非凡的数字是由于大角度和光谱测量的日冕仪实验(LASCO)仪器,在公众的显著帮助下。

卡尔·巴塔姆斯是美国海军研究实验室的LASCO彗星研究小组专家,也是“阳光之牧”项目的首席研究员。他说:

到目前为止,几乎所有soho&# 8217的彗星发现都是由平民科学家通过扫描soho&# 8217的LASCO仪器发回的图像完成的。

欧空局SOHO项目科学家Bernhard Fleck说:

我们的太阳观测台自从1995年发射以来已经发现了这么多彗星,这是非常令人兴奋的。我们和世界各地的彗星爱好者们一起,热切地等待着第4000个发现,这可能很快就会发生。

结论:目前C/2020 F8彗星(SWAN)正穿越地球上空,在黎明前掠过东北地平线,有可能在5月底或6月初成为一个更突出的天体。然而,它并不是被仰望夜空的人发现的。相反,这个人在看电脑屏幕。

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