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最后一幅由美国宇航局斯皮策太空望远镜拍摄的马赛克。加州星云

最后一幅由美国宇航局斯皮策太空望远镜拍摄的马赛克。加州星云

这张合成的图像只是红外天文台在16年的太空中拍摄的数百张图像中的一张。

在美国宇航局斯皮策太空望远镜于2020年1月30日结束其使命的前5天,科学家们利用太空飞船上的红外摄像机对一个被称为加利福尼亚星云的区域拍摄了多张图像。考虑到任务的管理和科学运作,一个合适的目标是位于南加州的美国宇航局喷气推进实验室和加州理工学院。这个马赛克是由这些图像组成的。这是斯皮策太空望远镜拍摄的最后一张马赛克图像,也是该航天器一生中所拍摄的数百张照片之一。

该星云距离地球约1000光年,用可见光望远镜观察时,它看起来非常像“金州”:狭长,在接近底部的地方向右弯曲。可见光来自星云中的气体,附近有一颗巨大的恒星被加热,这颗恒星被称为Xi Persei或Menkib。喷射器的红外图像揭示了一个不同的特征:温暖的尘埃,与烟灰的浓度相似,与气体混合在一起。尘埃吸收附近恒星发出的可见光和紫外线,然后将吸收的能量以红外线的形式重新发射出去。

最后一幅由美国宇航局斯皮策太空望远镜拍摄的马赛克。加州星云

从2009年到2020年,斯皮策运行了两个探测器,同时对天空的邻近区域进行成像。探测器捕获了不同波长的红外光(以其物理波长表示):3.6微米(以青色表示)和4.5微米(以红色表示)。不同波长的光可以显示不同的物体或特征。斯皮策将扫描天空,以网格模式拍摄多张图片,这样两个探测器都将对网格中心区域进行成像。通过将这些图像组合成马赛克,就有可能看到给定区域在多个波长下的样子,比如上图中灰色的部分。

在行动的最后一周,任务科学小组从斯皮茨视野范围内的一系列潜在目标中进行选择。此前斯皮策从未对加利福尼亚星云进行过研究,它之所以引人注目,是因为它可能包含显著的红外特征,并具有很高的科学回报潜力。

在未来的某个时候,一些科学家将能够利用这些数据进行真正有趣的分析。位于帕萨迪纳的加州理工学院斯皮策科学中心的经理Sean Carey说,他帮助选择了星云进行观测。整个斯皮策太空望远镜的数据档案可供科学界使用。这是我们要放出来让大家研究的另一片天空。

最后观察

斯皮策望远镜团队在1月29日,也就是任务结束的前一天,进行了额外的科学观测,尽管没有一个像加利福尼亚星云那样在视觉上如此震撼。这些观测包括测量散布在我们太阳系各处的被称为黄道带尘埃的尘埃发出的光。这种稀薄的尘埃云来自彗星的蒸发和小行星之间的碰撞。彗星和小行星就像化石一样,保留了构成行星的物质的化学成分,所以这些尘埃提供了一个回顾过去的机会。

最后一幅由美国宇航局斯皮策太空望远镜拍摄的马赛克。加州星云

靠近地球的天文台通常很难观测到整个黄道带上的尘埃发光,因为尘埃往往会聚集在我们的星球周围。但是,斯皮策的轨道最终将其带离地球1.58亿英里(2.54亿公里),是地球到月球距离的600多倍。从这个距离看,斯皮策在远离尘埃云的地方有一个独特的有利位置。

在16年的任务生涯中,该任务小组还首次关闭了斯皮策的照相机快门。这项工作使科学家们能够观察并减去喷射器的仪器可能对来自遥远光源的光的测量所产生的微妙影响,从而使他们能够对他们的宇宙目标进行更精确的测量。

要了解更多关于斯皮策和它的一些重大发现,请查看nasa的Exoplanet短途旅行,这是一个为HTC Vive和Oculus Rift提供的免费VR应用程序。这种虚拟现实体验的特点是一种新的活动,让用户交互式地控制模拟的斯皮策。该应用程序可以在斯皮策的网站上找到。在斯皮策的YouTube页面上,两个非交互式VR活动可以被看作是身临其境的YouTube 360视频。

斯皮策科学数据继续由科学界通过位于帕萨迪纳加州理工学院IPAC红外科学档案的斯皮策数据档案进行分析。喷气推进实验室为位于华盛顿的美国宇航局科学任务理事会管理斯皮策太空望远镜的任务运作。科学行动是在加州理工学院IPAC的斯皮策科学中心进行的。宇宙飞船的运作基地设在科罗拉多州利特尔顿的洛克希德·马丁太空公司。加州理工学院为NASA管理喷气推进实验室。

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