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美国宇航局首次测量一颗星际彗星的水分流失

美国宇航局首次测量一颗星际彗星的水分流失

在银河系我们这个安静的角落里,没有那么多游客。事实上,2I/Borisov彗星是继2017年的Oumuamua之后,我们太阳系迎来的第二个星际访客。尽管去年晚些时候太阳以每小时10万英里(每小时16.1万公里)的速度绕着太阳旋转,科学家们还是成功地量化了它在这段旅程中洒下的水的数量,这是他们第一次对一颗星际彗星有如此深刻的了解。

去年8月,波里索夫星首次被探测到,并在4个月后靠近太阳。这为科学家们提供了大量的机会来训练他们在这颗星际彗星上的仪器,探测到水和气体分子的最初迹象,并详细研究其令人印象深刻的化学组成。

彗星是由气体和尘埃组成的冰冻球体,当它们接近太阳时变暖,就会释放出大量的物质,而那些来自太阳系外的彗星也不例外。像二氧化碳这样的表面物质会升温并转化为气体,而当水到达离我们的恒星2.3亿英里(3.7亿公里)以内时就会蒸发。

当这种情况发生时,水分子被阳光分解,产生一种叫做羟基的分子。美国国家航空航天局的尼尔·盖勒斯·斯威夫特天文台配备了测量氢氧化物的完美设备,因为它可以利用紫外线/光学望远镜(UVOT)捕捉分子发出的独特的紫外线信号。

Neil gehswift天文台团队使用该仪器在9月至2月期间对2I/Borisov进行了6次观测。在11月,当它靠近太阳的时候,研究小组发现了50%的氢氧化物,以及水。

研究小组称,在失水最严重的时候,2I/Borisov每秒钟会损失8加仑(30升)的水,10秒钟就能装满一个浴缸。研究小组认为,彗星在穿越太阳系的过程中总共排放了近6100万加仑(2.3亿升)的水,足以填满92个奥运会标准大小的游泳池。

“我们真的很高兴Swift的快速反应时间和紫外线能力捕获了这些水的产量,”合著者Dennis Bodewits说。“对于彗星,我们用探测到的其他分子的数量与水的数量之比来表示。它为其他观察提供了一个非常重要的背景。”

这些其他的观测包括对彗星最小尺寸的新认识,科学家计算出2I/Borisov的测量直径只有0.74公里(0.45英里)。该研究小组还认为,当彗星飞过太阳时,至少有55%的彗星表面在积极地脱落物质,这是典型太阳系彗星活跃面积的至少10倍。

斯威夫特追踪着来自星际间的波里索夫彗星的水

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